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A NASA quer mudar a forma como pensamos sobre a zona habitável

“Há grandes possibilidades de expandir a zona habitável para além das nossas persianas tradicionais naquela visão onde é Terra ou nada”. Essa é a Dra. Cynthia Phillips, uma geóloga planetária no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA. Ela está trabalhando atualmente em uma missão para estudar Europa, uma das luas geladas de Júpiter com um oceano subterrâneo. Jupiter – e, por associação, Europa – está bem fora da “zona habitável“, os astrônomos de calibre têm usado por anos para determinar se um planeta pode sustentar água líquida, um importante precursor da vida. Mas na visão de Phillips, estar fora dessa zona não significa automaticamente que a lua ou o planeta está desprovido de vida.

Na SXSW, Phillips e um painel de cientistas da NASA discutiram como eles estão se aproximando da busca de vida alienígena dentro de nosso próprio sistema solar e além – e, como se vê, eles não estão necessariamente procurando por outra Terra.

“Nosso sistema solar é apenas um exemplo, mas existe uma grande diversidade de sistemas que não parecem com a Terra”, disse Phillips. “Nós não encontramos nenhum planéto que seja como a Terra ainda, e é claro que é difícil encontrar Terra porque eles são relativamente pequenos”.

Uma das descobertas mais emocionantes nos últimos anos foi o sistema TRAPPIST-1 – um grupo de sete planetas de tamanho da Terra que circundam uma estrela anã vermelha a 40 anos-luz de distância. As esperanças de encontrar a vida nesses planetas foram interrompidas em julho de 2017, depois que dois estudos do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics concluíram que o anão vermelho provavelmente era fraco demais para suportar ecossistemas parecidos com a Terra. A zona habitável, neste caso, estava muito mais próxima da estrela do que a Terra é para o Sol, aumentando a quantidade de radiação UV desses planetas para um nível inesquecível.

Pelo menos, inabalável pelos padrões da Terra. Em dezembro, um estudo publicado no arXiV.org propôs a ideia de que a “zona habitável” era um critério de busca muito estreito na busca de vida extraterrestre. Os pesquisadores eram tão prováveis, se não mais, de encontrar a vida em planetas congelados com oceanos subterrâneos, de acordo com os autores do estudo. Essa vida, é claro, pode não parecer muito com os organismos na Terra.

Na SXSW, a Dra. Tiffany Kataria expandiu essa idéia. Não só os cientistas deveriam olhar para a superfície dos planetas frígidos, argumentou, mas nos mistérios abaixo. O aquecimento de maré é a chave aqui – este processo aquece o interior de um planeta ou lua através do atrito que se reúne quando ele orbita um sol ou planeta. Por exemplo, Io, uma da lua de Saturno, tem centenas de vulcões produzidos por aquecimento de maré. É possível que este processo orbital possa produzir água líquida, um precursor da vida, sob a superfície de Io e outras luas ou planetas frígidos.

“Nós realmente precisamos rever o que essa construção se parece”, disse Kataria. “Nós dissemos que a zona habitável é classicamente definida por este rígido [conjunto de regras], mas se olhamos para a nossa própria Terra, existem muitas condições diferentes que contribuem para a vida e a vida pode persistir na ausência de alguns desses critérios”.

O colega, o Dr. Morgan L. Cable, concordou. “E isso ainda está considerando a vida como a conhecemos”, disse ela. “Há muitas outras coisas que são líquidos que poderiam potencialmente gerar algum tipo de bioquímica única”. Coisas como o metano líquido, a amônia líquida ou o dióxido de carbono líquido, por exemplo – esses líquidos não poderiam necessariamente sustentar a vida terrestre, mas isso não significa que eles não possuem novos organismos.

“O mundo está aberto, o universo está aberto, em termos de onde podemos parecer”, disse Cable.

Após o painel, Phillips enfatizou a idéia de que os humanos não podem deixar suas próprias experiências terrestres desviar as possibilidades científicas. A zona habitável não é uma regra dura para encontrar a vida; É simplesmente uma base conhecida e provável. O que é mais interessante, talvez, seja o critério não comprovado, ainda não observado, para sustentar a vida fora da Terra.

“A grande diversidade de mundos por aí significa que não podemos ser tendenciosos”, disse ela. “Nós não podemos apenas olhar, OK, aqui está a Terra, aqui está o que a Terra parece, estamos procurando exatamente isso. Nós temos que ser muito mais criativos”.

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Guiga Liberato

Meu nome é Guiga Liberato, sou carioca e vivo no Rio de Janeiro. Formei-me em Administração de Empresas e sou um apaixonado por conteúdo sustentável. Desde 2015 faço o Meio Ambiente Rio com maior prazer! Para falar comigo, entre em contato pelo email: [email protected]

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