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O novo telescópio da NASA deve ser lançado na segunda-feira

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O próximo telescópio de caça a exoplanetas da NASA está se preparando para o lançamento. O Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), está programado para decolar a bordo de um foguete Falcon 9 em 16 de abril.

A TESS está ocupando o manto do Telescópio Espacial Kepler, que deverá ficar sem combustível até o final deste ano. O Kepler encontrou mais de 5000 candidatos a exoplanetas até agora e confirmou cerca de metade deles. A TESS poderá pesquisar 350 vezes mais área do céu do que Kepler, e espera-se que encontre cerca de 20.000 exoplanetas nos primeiros dois anos.

Levará cerca de dois meses após o lançamento para manobrar o satélite em sua órbita – cerca de metade da Terra, tanto quanto a lua – e testar suas câmeras. “Depois disso, haverá apenas uma enxurrada de informações”, diz o investigador principal da missão, George Ricker, no Massachusetts Institute of Technology.

Olhos no céu

A TESS usará o mesmo método de trânsito usado pelo Kepler para encontrar planetas. Isso envolve observar uma estrela mergulhando em sua luz enquanto um planeta passa entre a estrela e o telescópio. Com que frequência os mergulhos repetidos indicam quão rápido o planeta circunda sua estrela hospedeira, e a quantidade de luz que está bloqueada nos diz o tamanho do mundo distante.

Em vez de olhar para estrelas distantes em uma pequena área do céu, como fez Kepler, a TESS vai olhar para estrelas mais próximas acima de 85% do céu. É otimizado para observar estrelas menores e mais frias que emitem principalmente luz vermelha.

“90% das estrelas da Via Láctea emitem esses comprimentos de onda vermelhos e parecem ter mais planetas do que estrelas como o Sol, especialmente planetas menores do tamanho da Terra”, diz Ricker. “A natureza está realmente dizendo: ‘olhe aqui, olhe aqui’ e é exatamente isso que vamos fazer.”

Porque essas estrelas são tão próximas e ricas em planetas, elas serão alvos ideais para o Telescópio Espacial James Webb (JWST), que deve ser lançado em 2020 . O JWST examinará as atmosferas de exoplanetas para assinaturas de vida, o que só é possível quando suas estrelas estão relativamente próximas.

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