Pesquisadores criam enzima mutante que destroem as garrafas plásticas

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Os pesquisadores identificaram uma enzima mutante que destroem as garrafas de bebidas plásticas; e isso aconteceu literalmente por acidente. O avanço pode ajudar a resolver a crise global da poluição por plásticos, permitindo pela primeira vez a reciclagem completa das embalagens.

A nova pesquisa foi impulsionada pela descoberta, em 2016, da primeira bactéria que se desenvolveu para comer plástico, em um depósito de lixo no Japão. Os cientistas agora revelaram a estrutura detalhada da enzima crucial produzida pelo inseto.

A equipe então ajustou a enzima para ver como ela evoluiu, mas os testes mostraram que inadvertidamente a molécula foi ainda melhor ao quebrar o plástico PET (polietileno tereftalato) usado em garrafas de refrigerante. “O que realmente resultou foi que melhoramos a enzima, o que foi um pouco chocante”, disse o professor John McGeehan, da Universidade de Portsmouth, no Reino Unido, que liderou a pesquisa. “É uma descoberta incrível e pode ser a solução para alguns problemas ambientais.”

As enzimas poderiam permitir que garrafas plásticas fossem totalmente recicladas pela primeira vez. Foto: Fred Dufour / AFP / Getty Images
As enzimas poderiam permitir que garrafas plásticas fossem totalmente recicladas pela primeira vez. Foto: Fred Dufour / AFP / Getty Images

A enzima mutante leva alguns dias para começar a quebrar o plástico – muito mais rápido do que os séculos que leva nos oceanos. Mas os pesquisadores estão otimistas de que isso pode ser acelerado ainda mais e se tornar um processo viável em grande escala.

“O que esperamos fazer é usar essa enzima para transformar esse plástico de volta em seus componentes originais, para que possamos literalmente reciclá-lo de volta ao plástico”, disse McGeehan. “Isso significa que não precisaremos desenterrar mais petróleo e, fundamentalmente, reduzir a quantidade de plástico no meio ambiente”.

Cerca de 1 milhão de garrafas plásticas são vendidas a cada minuto em todo o mundo e, com apenas 14% recicladas, muitas acabam nos oceanos, onde contaminaram até mesmo as partes mais remotas , prejudicando a vida marinha e potencialmente pessoas que comem frutos do mar. “É incrivelmente resistente à degradação. Algumas dessas imagens são horríveis ”, disse McGeehan. “É um desses materiais maravilhosos que foram feitos um pouquinho bem demais”.

No entanto, atualmente, mesmo aquelas garrafas que são recicladas só podem ser transformadas em fibras opacas para roupas ou tapetes. A nova enzima indica uma maneira de reciclar garrafas plásticas claras de volta em garrafas plásticas transparentes, o que poderia reduzir a necessidade de produzir novos plásticos.

As enzimas poderiam permitir que garrafas plásticas fossem totalmente recicladas pela primeira vez. Foto: Fred Dufour / AFP / Getty Images

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